Omicron Cases Are Hitting Record Highs, But Here’s The Silver Lining


Capas Omicron estão batendo recordes, mas aqui está o forro de prata

Vários fatores parecem ter tornado a variante omicron menos virulenta.

Uma série de novos estudos confirmou o forro de prata da variante omicron: mesmo com os números dos casos disparando para os registros, os números de casos graves e hospitalizações não aumentaram. Os dados, dizem alguns cientistas, sinalizam um capítulo novo e menos preocupante da pandemia.

“Estamos agora em uma fase totalmente diferente”, disse Monica Gandhi, imunologista da Universidade da Califórnia, em San Francisco. “O vírus sempre estará conosco, mas minha esperança é que essa variante cause tanta imunidade que acabará com a pandemia.”

A variante omicron foi descoberta na África do Sul há pouco mais de um mês, e especialistas alertam que ainda há muito tempo para que a situação mude. Mas os dados da semana passada sugerem que uma combinação de imunidade generalizada e numerosas mutações resultou em um vírus que causa doenças muito menos graves do que as iterações anteriores.

Um estudo realizado na África do Sul descobriu que os pacientes internados no hospital durante a quarta onda do vírus dominada por omicron tinham 73% menos probabilidade de ter doença grave do que os pacientes internados durante a terceira onda dominada pelo delta. “Os dados são bastante sólidos agora que as hospitalizações e os casos foram separados”, disse Wendy Burgers, imunologista da Universidade da Cidade do Cabo.

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A variante omicron foi descoberta na África do Sul há pouco mais de um mês.

No início, muito do alarme sobre o omicron se devia ao grande número de mutações da variante, muitas das quais na proteína spike, a parte do vírus responsável por ajudá-lo a invadir as células hospedeiras. Essas mutações, sugeriam os primeiros dados, permitiam que o vírus infectasse facilmente não apenas pessoas não vacinadas, mas também evitasse respostas de anticorpos de infecções e vacinas anteriores. Mas a questão permanecia como o omicron se sairia depois de passar pelas primeiras linhas de defesa.

Vários fatores parecem ter tornado a variante omicron menos virulenta, ou severa, do que as ondas anteriores de Covid-19. Um fator é a capacidade do vírus de infectar os pulmões. As infecções por Covid geralmente começam no nariz e se espalham pela garganta. Uma infecção leve não vai muito além do trato respiratório superior, mas se o vírus atingir os pulmões, geralmente é quando os sintomas mais graves ocorrem.

Mas cinco estudos separados na semana passada sugeriram que a variante não infecta os pulmões tão facilmente quanto as variantes anteriores. Em um estudo, lançado como uma pré-impressão online por um grande consórcio de cientistas japoneses e americanos, hamsters e camundongos infectados com omicron sofreram muito menos danos aos pulmões e tinham menos probabilidade de morrer do que aqueles infectados com variantes anteriores. Outro estudo realizado na Bélgica encontrou resultados semelhantes em hamsters sírios, que são conhecidos por apresentarem doenças particularmente graves com iterações anteriores do vírus.

Em Hong Kong, os cientistas estudaram um pequeno número de amostras de tecido pulmonar de pacientes coletadas durante a cirurgia e descobriram que o omicron cresceu mais lentamente nessas amostras do que outras variantes.

Burgers disse que essa mudança na virulência provavelmente tem a ver com a forma como a anatomia do vírus mudou.

“Ele costumava usar duas vias diferentes para entrar nas células e agora, por causa de todas as mudanças na proteína do pico, está preferindo uma dessas vias”, disse ela. “Parece que ele prefere infectar o trato respiratório superior do que os pulmões.”

Isso, disse Burgers, pode significar infecção menos grave, mas também mais transmissibilidade, já que o vírus se replica com mais frequência no trato respiratório superior, de onde pode se espalhar mais facilmente.

Embora o omicron possa ser bom em evitar ataques de anticorpos, estudos recentes também mostraram que ele tem muito menos sucesso em evitar as defesas de segunda linha de vacinas e infecções anteriores: células T e células B.

As células T são responsáveis ​​por atacar um vírus assim que ele penetra nas células do corpo se os anticorpos não conseguirem prevenir a infecção. Em um estudo recente realizado por Burgers e colegas, os cientistas usaram glóbulos brancos de pacientes de Covid para mostrar que cerca de 70-80% da resposta das células T é preservada em comparação com cepas anteriores do vírus. Isso significa que, para aqueles que foram vacinados ou tiveram uma infecção por Covid nos últimos 6 meses, é provável que suas células T possam reconhecer o omicron e combatê-lo com relativa rapidez.

Esta última pesquisa precisará ser acompanhada por estudos adicionais. Se resistir a um escrutínio adicional, pode explicar por que as infecções atuais parecem ser mais brandas do que nas ondas anteriores do vírus.

“Quando você começa a ver diferentes tipos de dados apontando na mesma direção, começa a se sentir mais confiante de que vai se sustentar”, disse Jessica Justman, epidemiologista do Columbia University Medical Center.

Dito isso, conforme os casos disparam, o número absoluto de hospitalizações e mortes ainda aumentará ao lado deles, mesmo que esses números aumentem mais lentamente.

“Quando o seu denominador é muito grande porque muitas, muitas pessoas estão sendo infectadas, você ainda acaba tendo muitas pessoas indo para o hospital que precisam de cuidados”, disse Justman. Números de casos mais altos também criarão interrupções no trabalho, viagens e escolaridade.

Gandhi, da Universidade da Califórnia, em San Francisco, disse que embora os números dos casos possam estar atingindo recordes, ela espera que a combinação de alta transmissibilidade e infecção moderada do omicron sinalize o começo do fim. Ela apontou para outro estudo realizado na semana passada em Hong Kong, que mostrou que pacientes vacinados infectados com omicron geraram fortes respostas imunológicas contra outras versões do vírus também. Isso, disse ela, pode explicar por que o número de casos atingiu o pico rapidamente na África do Sul.

“Espero que esta variante crie imunidade profunda na população”, disse ela. “Com sorte, isso acabará com a pandemia.”

(Exceto pelo título, esta história não foi editada pela equipe NDTV e é publicada a partir de um feed sindicado.)



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